Volar a Beijing es más difícil que nunca a medida que China aumenta sus medidas de cero-Covid

Beijing está bloqueando parcialmente para controlar un brote de covid-19 que podría cerrar por completo la capital china. Pero justo cuando el gobierno está reforzando los controles en la ciudad, haciendo pruebas a 21 millones de residentes, cerrando escuelas y algunos centros comerciales, estoy tratando de entrar.

Los vuelos de Tokio a Beijing esta semana fueron imposibles de encontrar: el vuelo más cercano disponible era a Kunming, en la provincia sureña de Yunnan, a unas 1.600 millas (2.600 kilómetros) de distancia. Allí, pasaré 21 días en cuarentena, e incluso entonces, no hay garantía de que se me permita ingresar a la capital china.

La estrategia de China de estrictos controles fronterizos, cierres instantáneos y pruebas masivas funcionó en los primeros días de la pandemia para contener la propagación de Covid-19, pero la variante Omicron altamente transmisible ha planteado un desafío mucho más difícil.

Desde mediados de diciembre, el recuento promedio diario de casos de China ha aumentado de dos dígitos a más de 20.000. Al menos 27 ciudades en todo el país están bajo bloqueo total o parcial, lo que afecta a alrededor de 180 millones de personas, según los cálculos de CNN.

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Algunas de las medidas más estrictas están vigentes en la potencia financiera del país, Shanghái, donde muchos de sus 25 millones de residentes han estado encerrados dentro de sus complejos residenciales durante más de un mes, lo que ha creado un descontento que ha inundado el internet de China, fuertemente vigilado.

Los censores del gobierno han estado corriendo para mantenerse al día con un torrente de ira por la escasez de alimentos, la falta de acceso médico y, para aquellos que dan positivo , las malas condiciones en los campamentos de cuarentena improvisados. Incluso han estallado protestas, algo raro en la China autoritaria, y los residentes se han enfrentado con la policía.

El número de casos en Beijing sigue siendo bajo en comparación con Shanghai: el viernes se informaron 34 casos nuevos en la capital, lo que eleva el número total de casos a 228 durante este brote.

Pero China no se arriesga mientras busca detener la propagación del virus dentro de su centro político.

Mi viaje a China esta semana fue aún más difícil que cuando viajé a Beijing en febrero para los Juegos Olímpicos de Invierno, que se llevaron a cabo bajo las medidas contra el covid más estrictas del mundo. Luego, los funcionarios, los medios y los atletas fueron separados del público chino por una extensa red de barreras físicas, períodos de cuarentena y pruebas regulares de covid.

Ahora, para ingresar a China, tuve que proporcionar tres pruebas de PCR negativas de clínicas aprobadas por el gobierno, tomadas siete días antes de la salida, luego dos más dentro de las 48 horas posteriores al vuelo.

En el avión, todas las azafatas vestían trajes de protección contra materiales peligrosos, al igual que el personal del aeropuerto de Kunming. Al aterrizar, a todos los pasajeros de mi vuelo se les indicó de inmediato que se hicieran otra prueba de Covid, un hisopo nasal y de garganta que les hacía llorar.

La mayoría de los pasajeros de mi vuelo parecían tener pasaportes chinos.

Los extranjeros solo pueden ingresar en circunstancias muy limitadas, y es excepcionalmente difícil para los periodistas estadounidenses obtener visas de China debido al deterioro de las relaciones entre Estados Unidos y China. Ambos países acordaron relajar las restricciones de visa para los periodistas de los demás después de una reunión entre el presidente estadounidense Joe Biden y el líder chino Xi Jinping en noviembre pasado. Me concedieron una visa a principios de este año después de varias rondas de entrevistas.

Pero aún así, cuando entregué mi pasaporte estadounidense, el oficial de inmigración pasó varios minutos hojeando las páginas y luego llamó a un grupo de trabajadores con “policía” escrito en sus trajes de materiales peligrosos. Parecía que yo era el único del vuelo apartado.

Me llevaron a una habitación privada para interrogarme y, después de un largo interrogatorio policial sobre mi vida profesional y personal, me permitieron continuar con inmigración y aduanas.

Después de pasar inmigración, entablé una conversación con el hombre que estaba a mi lado mientras esperábamos para abordar el autobús al hotel de cuarentena. Es de Shanghái, pero ha vivido en Japón durante los últimos 30 años. No había regresado a China desde que comenzó la pandemia, pero finalmente decidió que la cuarentena de 21 días para ingresar al país valía la pena para visitar a su anciana madre en Shanghái. La ciudad ahora está bajo un bloqueo de Covid de una semana, por lo que su única opción era volar a Yunnan y esperar hasta que la situación mejorara.

La Comisión Nacional de Salud de China dijo el viernes que la “política cero de covid-19” había mostrado resultados iniciales en Shanghái y que la situación en todo el país muestra una tendencia a la baja.

Ni un solo asiento estaba vacío en el autobús y nuestro equipaje estaba apilado en los pasillos. Desde la ventana del autobús, observé Kunming, una ciudad de 6,6 millones de habitantes, pasar en la noche: luces brillantes iluminaban los edificios y las carreteras.

Después de un viaje de dos a tres horas, llegamos a nuestro lugar de cuarentena: un hotel de aguas termales convertido en una instalación de cuarentena. Los trabajadores en trajes de materiales peligrosos me escoltaron a mi habitación.

A la mañana siguiente, me di cuenta de que mi habitación tiene una vista impresionante de Kunming, una extensión de árboles verdes y montañas que salpican el horizonte. Kunming es la capital de la provincia de Yunnan, un popular destino turístico, famoso por su hermoso paisaje y sus regiones productoras de té.

Hay un balcón, pero no puedo salir. Pero estoy agradecido por la vista y, lo que es más importante, por la posibilidad de abrir la ventana para que entre aire fresco, en algunas instalaciones de cuarentena que está prohibido.

No puedo abrir mi puerta, excepto para los controles de salud y la recogida de alimentos. Recibo dos controles de temperatura al día y pruebas regulares de Covid, a veces dos veces al día.

No se permiten entregas de alimentos, pero el desayuno, el almuerzo y la cena están incluidos en las tarifas de cuarentena, que varían según el hotel al que lo lleven; no hay opción a dónde ir.

Las comidas vienen en recipientes de plástico, colocados en una silla afuera de la puerta tres veces al día, generalmente arroz, sopa y carnes y verduras salteadas. Complemento las comidas con bocadillos que traje de Tokio, después de enterarme de la mala comida en los hoteles de cuarentena. Por suerte, no me importa la comida en la mía.

En mi habitación no hay nevera, microondas ni servicio de lavandería. Solo se distribuye una toalla durante los 21 días completos. Empaqué mi propia colchoneta de yoga, cuerda para saltar y pesas para hacer ejercicio. A pesar del clima cálido, es de aproximadamente 85 grados Fahrenheit (30 grados Celsius), el hotel no encenderá el aire acondicionado debido a las preocupaciones sobre la transmisión de Covid.

Suponiendo que siga dando negativo, es posible que aún no llegue a Beijing. Si la capital entra en un bloqueo total, es probable que se cancelen todos los vuelos.

Incluso antes de este último brote, las llegadas de partes de China consideradas de “alto riesgo” debían pasar otros 14 días en cuarentena gubernamental en Beijing. Afortunadamente, Yunnan no es uno de ellos en este momento. Los viajeros nacionales entrantes de destinos de menor riesgo deben pasar al menos siete días sellados en sus hogares para el control de la salud.

Las autoridades de China han redoblado la política de cero covid, argumentando que ha permitido al país evitar la explosión de muertes en otras partes del mundo y ganará tiempo para vacunar a grupos vulnerables como ancianos y niños.

“Si perdemos las medidas de control de covid, una gran cantidad de personas se infectarán con muchos pacientes críticos y muertes, lo que provocará la abrumación del sistema médico”, dijo el viernes el vicedirector de la Comisión Nacional de Salud, Li Bin.

Pero los críticos dicen que la política tiene más que ver con la política que con la ciencia.

El presidente Xi ha puesto su sello personal en “cero-Covid”, y los funcionarios han utilizado con frecuencia la baja tasa de mortalidad para argumentar que el sistema de China es superior al occidental, donde las restricciones se han suavizado para reflejar el aumento de las tasas de vacunación.

Pero en China, no hay señales de cambio, y la gente está cada vez más fatigada.

En el tercer año de la pandemia, China todavía se niega a vivir con Covid. No se tolera ningún caso, sin importar el costo.